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L’extraction du lithium, espoir pour une région californienne en perdition

Dans les années 1950, le gratin d'Hollywood se pressait sur les rives de Salton Sea, plus grand lac de Californie. Aujourd'hui en perdition, la région se prend à rêver d'un renouveau grâce aux gigantesques réserves...

Un bâtiment abandonné près de la plage de Salton Sea, à Salton City (Californie) le 16 décembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse - Robyn Beck)

Dans les années 1950, le gratin d’Hollywood se pressait sur les rives de Salton Sea, plus grand lac de Californie. Aujourd’hui en perdition, la région se prend à rêver d’un renouveau grâce aux gigantesques réserves de lithium qui dorment dans son sous-sol.

La berge de la Salton Sea, plus grand lac de Californie en proie à la sécheresse et à la pollution, à Salton City, le 16 décembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse – Robyn Beck)

« C’est vraiment la plus grande réserve de lithium identifiée aux Etats-Unis », assure Jim Turner, responsable de la société Controlled Thermal Resources (CTR), en désignant le paysage désertique et ce grand lac salé.

Ernie Hawkins, 79 ans, dans son bar de Bombay Beach (Californie), près de la Salton Sea, le 15 décembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse – Robyn Beck)

Pour l’instant, la firme australienne n’en est qu’au stade des forages nécessaires à la construction d’une usine fonctionnant à l’énergie géothermique. Mais M. Turner assure que d’ici 2024, le site extraira du sol 20.000 tonnes de lithium par an, assez pour produire des batteries pour environ 400.000 voitures Tesla.

Graphique représentant l’évolution du prix mondial de référence du lithium par mois depuis 2016 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse – Jonathan WALTER)

Ce métal est l’un des plus convoités actuellement: l’Agence internationale de l’énergie (AIE) estime que la demande mondiale de lithium augmentera de 42% d’ici 2040.

Les opérations de forage pour la construction du site d’extraction de lithium Controlled Thermal Resources (CRT) à Calipatria (Californie), près de la Salton Sea, le 15 décembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse – Robyn Beck)

Or à ce jour, les Etats-Unis ne comptent qu’un seul site de production de lithium, dans le Nevada voisin. 

L’usine CTR sera-t-elle la poule aux oeufs d’or pour les habitants de la région de Salton Sea, où le taux de chômage dépasse 15%, trois fois plus que la moyenne en Californie?

Ce ne serait pas le premier mirage à miroiter dans ce bout de désert avant de s’évanouir, relèvent certains.

– Erreur d’ingénierie –

Le plus grand lac de Californie a été créé par accident en 1905 à la suite d’une erreur d’ingénierie lorsque le fleuve Colorado a inondé un millier de kilomètres carrés de terres, une dépression située plusieurs dizaines de mètres en dessous du niveau de la mer.

D’abord utilisé par les agriculteurs, ce lac providentiel deviendra dans les années 1950 un site touristique très prisé, attirant pêcheurs, baigneurs et stars, jusqu’à Frank Sinatra et les Beach Boys.

Mais à partir des années 1970, sous l’effet de la sécheresse et sans apport d’eau extérieure, la Salton Sea s’évapore rapidement et la salinité augmente en flèche, tout comme la concentration en pesticides et autres polluants.

Les touristes désertent ses berges et les hôtels et bars ferment leurs portes, laissant derrière eux des décors dignes du film Mad Max.

Comme les poissons du lac, les quelques lieux de peuplement de la région s’asphyxient lentement et l’économie périclite chaque jour un peu plus.

« Nous avons besoin de choses ici. Nous sommes le comté le plus pauvre de Californie », souligne Ernie Hawkins, 79 ans, propriétaire du Ski Inn, le seul bar encore en activité à Bombay Beach.

Ce village de 300 habitants survit encore grâce aux artistes et curieux attirés par ce paysage de ville fantôme, entre bâtiments à l’abandon et carcasses de voitures rouillées. 

Pour M. Hawkins, l’extraction de lithium pourrait apporter « un petit peu plus de travail ».

Mais à quelques kilomètres plus au nord, à Calipatria, on ne croit pas encore aux promesses du lithium. « On a entendu dire qu’il y aurait des emplois, que d’autres usines allaient ouvrir, mais pour l’instant on n’a pas vu de changement. On va attendre », lâche Juan Gonzalez, employé du magasin de pneus, seul commerce encore ouvert à Calipatria.

– « Possibilités infinies » –

Dans leur petit canot gonflable, Charlie Diamond et Caroline Hung, deux chercheurs de l’Université de Californie qui viennent régulièrement analyser les eaux du lac de Salton Sea, veulent croire à cette « occasion unique ».

Pour M. Diamond, l’issue dépendra surtout du dialogue « entre les habitants et l’usine ». Il espère que le projet fera de l’extraction du lithium « un modèle du développement d’une énergie alternative » plutôt qu’un énième accident industriel dans une région sinistrée.

Sa collègue souligne de son côté l’importance de prendre en compte l’impact environnemental de l’exploitation du lithium, particulièrement sur le lac.

M. Turner assure que la technologie novatrice mise en oeuvre par CTR, fondée sur l’énergie géothermique, sera plus écologique que les techniques d’extraction et d’évaporation utilisées jusqu’à présent.

Ernie Hawkins, le patron du bar de Bombay Beach, est déjà tout acquis à la cause du lithium et se prend à rêver: « Ici, je vais mettre une station de recharge pour voitures électriques. Quand ça aura commencé, les possibilités seront infinies. » 

pr-ban/iba/ob

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