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Liberia: les vestiges d’un hôtel de luxe comme le symbole d’un passé douloureux

Certains palaces décrépits portent la trace de leur faste aboli. Pas le Ducor, parallélépipède de béton dépouillé de son luxe et de ses fenêtres par une histoire libérienne troublée dont il matérialise...

La piscine de l'hôtel Ducor à l'abandon depuis de longues années, à Monrovia le 18 novembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse - JOHN WESSELS)

Certains palaces décrépits portent la trace de leur faste aboli. Pas le Ducor, parallélépipède de béton dépouillé de son luxe et de ses fenêtres par une histoire libérienne troublée dont il matérialise les souffrances, en surplomb de Monrovia. 

La vue depuis l’hôtel Ducor, sur le bidonville de West Point, à Monrovia le 18 novembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse – JOHN WESSELS)

A son ouverture en 1960, le Ducor était un des premiers hôtels cinq étoiles d’Afrique. Pendant des années, son personnel a satisfait aux exigences de nantis et de dirigeants de ce monde, comme l’ancien empereur éthiopien Haïlé Sélassié.

Les salons de l’hôtel Ducor, sur les hauteurs de Monrovia, le 18 novembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse – JOHN WESSELS)

En 1989, c’est la fermeture au début de la première des deux guerres civiles qui devaient ensanglanter le Liberia et faire 250.000 morts de 1989 à 1997, puis de 1999 à 2003.

Une vue depuis une chambre du Ducor, à Monrovia le 18 novembre 2021 (Tous droits réservés. © (2022) Agence France-Presse – JOHN WESSELS)

Les marques physiques témoignant de ces épreuves sont rares à Monrovia. Le Ducor, parmi les arbres sur une hauteur de la capitale, conserve une vue imprenable sur l’Atlantique. En contrebas s’étale le bidonville de West Point.

Sur 10 niveaux s’étagent des corridors et des chambres fantômatiques à la peinture noircie par les infiltrations, des volées de marches sans garde-corps, des terrasses gagnées par la végétation et traversées par des puits d’ascenseur vides.

L’intense lumière naturelle traverse de part en part la structure, qui pourrait évoquer une usine désaffectée sans la piscine à la céramique turquoise défraîchie où, selon une anecdote non corroborée par l’AFP, l’ancien dictateur ougandais Idi Amin se baignait sans se départir de son arme.

Dans le bassin stagne une eau verdâtre. Le terrain alentour est devenu un repaire de toxicomanes.

« Cela attriste tout le monde », souffle Ambrose Yebea, fonctionnaire retraité du ministère du Tourisme, qui proposait autrefois des visites de l’hôtel abandonné.

– Cantonnement militaire –

Il y avait peu d’hôtels à Monrovia dans les années 1950, d’où la construction du Ducor en 1960 pour héberger hommes d’affaires et responsables gouvernementaux, relate-t-il.

Les plans ont été confiés à l’architecte israélien Moshe Mayer. Golda Meir, alors ministre israélienne des Affaires étrangères, et le leader de l’indépendance de la Guinée voisine, Ahmed Sékou Touré, ont assisté à la cérémonie d’ouverture. 

Les photos d’époque montrent un bâtiment fastueux, avec des clients sirotant des cocktails au bord de la piscine. 

Hébergé au Ducor, le premier président de la Côte d’Ivoire, Félix Houphouët-Boigny, avait été conquis, au point de mandater Moshe Mayer pour faire encore mieux à Abidjan. L’hôtel Ivoire y est toujours en activité.

De nombreux dirigeants africains ont séjourné au Ducor dans les années 1960 et 1970, y compris pendant la conférence de l’Organisation de l’unité africaine à Monrovia en 1979. Un rapport de la Banque mondiale datant de 1975 suggère que le déclin avait déjà commencé.

Après la fermeture en 1989, le Ducor a servi de cantonnement pour les hommes du chef de guerre libérien Charles Taylor pendant le siège de Monrovia en 2003.

L’hôtel a ensuite abrité des squatters, que fit déloger Ellen Johnson Sirleaf, première présidente élue après la guerre.

Elle a lancé des plans de rénovation. En 2011, le gouvernement a confié le Ducor à la Libyan African Investment Company (Laico), une filiale du fonds souverain libyen.

– La guerre comme fatalité –

Le Ducor nouvelle formule devait compter 150 chambres, des restaurants, un centre commercial, un court de tennis et un casino, et créer des emplois, indique un communiqué officiel de l’époque.

Mais une autre guerre a été fatale au projet, celle dans laquelle a sombré la Libye. Le Liberia a alors rompu les liens avec la Libye de Mouammar Kadhafi, et les travaux ont cessé.

« Cela nous a beaucoup choqués », se rappelle Frank Williams, qui dit avoir été l’un des 150 employés de la Laico. « Aujourd’hui, nous n’avons pas d’emploi ».

Le sort du Ducor est indéterminé. Ni la présidence libérienne, ni le ministère du Tourisme, ni la Laico n’ont répondu aux sollicitations de l’AFP.

La Laico est sous le coup de sanctions de l’Union européenne en raison de ses liens étroits présumés avec l’ex-régime Kadhafi.

Certains espèrent encore voir renaître le Ducor. Il pourrait attirer des touristes et générer des emplois, espère Ambrose Yebea, le fonctionnaire retraité. « Tous les Libériens sont d’accord là-dessus: ils veulent que l’hôtel soit remis à neuf », assure-t-il.

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